NASA剛剛與唯一一個在太陽系外的航天器進行了通信

在寒冷黑暗的星際空間中,旅行者1號穿越柯伊伯帶,正在繼續其遠離地球的旅程。現在距離我們的地球有200多億公里(130億英里),大約是太陽和地球間距離的140倍。但我們仍然可以與之溝通。上個星期,美國航天局的任務科學家發出指令,激活已經休眠了37年的備用推進器。花了19小時35分鐘收到從飛船反饋成功的數據。

噴氣推進工程師托德·巴伯(Todd Barber)說:“在看到這些備用推進器重新啟動的時候,這種情緒是一種解脫、喜悅和懷疑。”

自從1977年9月5日“旅行者1號”發射40多年以來,調姿控制一直是主要推進器的工作。太空是一個真空,所以飛船不需要推進力; 但它確實需要以一種非常特殊的方式為它的高增益天線保持指向地球,以便我們能與之通信。

這就是推進器所需要做的。它們以毫秒級脈衝運行- 美國航空航天局稱之為“噴氣式飛行” – 一分鐘的推力僅為85克(3盎司),保持旅行者對準的精確度。

但過去幾十年來,這些推進器已經逐漸退化到需要越來越多的脈衝來進行相同的姿勢度調整。

這就是為什麼當你向太空發送一些你永遠無法修理的東西的時候,最好把失敗的可能性包括在內- 在這種情況下,旅行者1具有用於軌道修正(TCM)的附加推進器。但是自從1980年以來,該推進器一直處於休眠狀態,任務團隊需要確保他們仍然在運轉。

噴氣推進實驗室首席工程師Chris Jones說:“旅行者號飛行團隊挖掘了數十年的數據,並檢查了用過時的彙編語言編寫的軟件,以確保我們可以安全地測試推進器。

TCM推進器的尺寸和功能與調姿控制推進器相同,但是它位於飛船的後部,並且與調姿控制推進器的使用方式大不相同。

他們沒有使用簡單的脈衝,而是以連續的發射模式進行部署。旅行者項目經理Suzanne Dodd說:“這些推進器在37年後仍能正常工作,我們將能夠延長旅行者1號航天器的使用壽命2到3年。”

旅行者的推進器是由聯氨驅動的,而且在2040年之前有足夠的能力使它們保持運行,但是我們可能在那之前就會失去與飛船的聯繫。

旅行者1號的科學儀器是由钚驅動的,預計在2023年左右停止發電- 儘管有可能持續到2025年。

與此同時,由於測試進行得非常順利,該小組打算對旅行者2號進行相同的測試,預計在未來幾年內進入星際空間。

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